新冠病毒谱系可能已在蝙蝠中传播几十年

新华社伦敦7月28日电(记者张嘉玮)一个国际研究小组28日在英国《自然微生物学》杂志上发表了一份报告,称新的冠状病毒可能已从40至70年前与其关系最密切的蝙蝠病毒中分离出来,这意味着产生新冠状病毒的病毒谱系可能已在蝙蝠中传播了数十年。

很难深入理解新型冠状病毒的进化历史,因为不同的病毒会交换遗传物质并重组,病毒基因组亚区可能起源于不同的祖先。先前的研究已经确定蝙蝠病毒RaTG13是与新型冠状病毒关系最密切的病毒,并且一些研究已经在穿山甲中发现了类似的冠状病毒。

美国宾夕法尼亚州立大学、英国爱丁堡大学、中国香港大学等机构的研究人员基于冠状病毒B分支(冠状病毒亚属属于新型冠状病毒)的基因组数据,分析了新型冠状病毒的进化历史。

研究人员采用了三种方法来鉴定新的冠状病毒区域,这些区域没有经过重组,可以用来重建病毒的进化历史。所有的方法都表明RaTG13和新型冠状病毒有一个共同的祖先谱系,并估计新型冠状病毒分别于1948年、1969年和1982年从冠状病毒B的B分支的蝙蝠病毒中分离出来。

研究还得出结论,虽然新型冠状病毒携带的病毒和穿山甲有共同的祖先,而且穿山甲可能在新型冠状病毒从动物向人类传播的过程中发挥了一定的作用,但穿山甲不太可能是新型冠状病毒的中间宿主。

研究人员认为,新冠状病毒的长时间分化表明,可能存在一个未完成的和潜在的传染性蝙蝠病毒谱系。与此同时,蝙蝠病毒谱系中病毒重组的多样性和动态过程证明,很难提前识别出可能导致重大人类疫情的病毒。

该报告的通讯作者、宾夕法尼亚州立大学的马奇·博尼(Maciej Boni)指出,应该建立一个范围广泛的实时监控系统,以便在感染病例数量仍然很低的时候,及时发现像新型冠状病毒这样的病毒。