开曼群岛:避税天堂的前世和未来

开曼群岛:避税天堂的过去和未来

我们的记者/杜威

发表于《中国新闻周刊》,第962期,2020年8月31日

手持公文包、律师、会计师和审计员西装革履,随处可见。加长豪华车在路上超速行驶。你还可以看到客人乘坐私人飞机参加慈善活动,观看由高水平运动员参加的网球比赛,以及公司董事在工作日住在豪华酒店...这是加勒比海的开曼群岛。这是乌拉圭摄影师费德里科·埃斯托2012年在这里拍摄的场景。

16世纪,哥伦布在第四次航行中发现了这个“新世界”。开曼群岛曾是海盗的天堂,现已发展成为仅次于伦敦、纽约、东京和香港的全球第五大金融中心。由于其税收优惠政策,它被称为“避税天堂”。爱沙尼亚发现今天的开曼群岛与其历史相似。公司高管和海盗做着同样的事情——找一个好地方藏起他们的财富。

从海盗天堂到避税天堂

这里不仅有阳光、沙滩和海浪等休闲景观,还有现代化的办公楼和出售奢侈品的商店。偶尔会听到一两声野鸡叫,游客、金融精英和“现代海盗”在一个地方共存。在开曼群岛,你会有一种复杂的感觉——历史的连续性与平行世界的分裂并存。

开曼群岛位于牙买加西北部,在古巴和洪都拉斯之间。当哥伦布乘风破浪到达时,它还是一片荒芜。17世纪,由于人口稀少,开曼群岛很快成为海盗的天堂。"海盗们在这里补充水源,修理船只,储存每一次胜利."埃斯托尔说。

1670年的马德里条约导致西班牙将牙买加和开曼群岛归属于英国。开曼群岛由牙买加总督管辖。直到1962年牙买加宣布独立,开曼群岛一直由英国王室直接接管,它仍然是英国的海外领土。开曼群岛从20世纪60年代开始腾飞。

牙买加独立后,英国皇室将许多企业从牙买加转移到开曼群岛。与此同时,在20世纪60年代巴哈马独立运动之后,美国和其他地方的犯罪团伙不得不寻找新的洗钱目的地。凭借靠近迈阿密的地理优势和当地政府的松散管理,开曼群岛成为外国投资的最佳选择。

埃斯托尔说,起初,因为红树林和沼泽遍布全岛,蚊子肆虐,环境不适宜居住。然而,来自美国、英国、加拿大和其他国家的资金流入逐渐改变了一切。1966年,开曼群岛的第一家银行在首都乔治城开业,蚊虫控制系统很快建立起来。随后,随着机场和电话网络的建立,岛上迎来了第一位律师,威廉·沃克成为开曼群岛金融服务业的创始人。1972年,开曼群岛颁布了新宪法,规定非居民免税。此后,相关法律规定,开曼群岛居民和公司不必缴纳个人所得税和公司所得税等直接税,只需缴纳间接税,由此产生了“避税天堂”的名称。

来自英国的巨额财富、毒品交易和其他可疑来源的资金开始源源不断地流入该岛。当一名乘坐私人飞机的乘客抵达开曼群岛机场时,在紧急情况下,警察巡逻队将护送乘客和他的资金到银行。与此同时,越来越多的全球性企业开始在岛上注册并设立办事处,酒店业和房地产业蓬勃发展。这个曾经质朴的海盗天堂已经成为全球金融服务中心,为世界各地的人们提供他们早已习惯的奢华服务。

今天,在这个居民不到7万人的群岛上,世界各地有300多家银行分行和10万家注册公司。当年,当爱沙尼亚来访时,岛上的存款总额达到了2.1万亿美元。2007年,当全球金融危机爆发时,它成了对冲基金的高地。

“大片”的结局不会令人满意

爱沙尼亚来到开曼群岛的原因是,2002年乌拉圭爆发了社会、政治和经济危机,大量资本外逃。埃斯托的祖母的毕生积蓄被银行转移到开曼群岛的一家分行,这笔钱再也没有归还。后来,我的祖母去世了,我的祖父给了埃斯特尔一枚金币作为遗物。十年后,为了探索过去在开曼群岛的生活,他卖掉了金币,换成了一张去开曼群岛的机票。

他在开曼群岛呆了一个月,见到了来自世界各地的各种面孔。一般来说,他可以分为两种类型:游客和金融高管除了海盗。他白天扮演游客的角色,晚上在社会最高层参加各种重要活动。当地人只占一小部分。他们住在海边,过着平静的生活。

在岛上,Estol或多或少会感到一些压力和不适。金融业人士可能会在凌晨4点走出银行办公室,疲惫地走到海滩。在这里,你可以同时会见跨国公司员工、顶级大亨和黑手党头目。“每年,每家公司都会召开董事会,讨论开曼群岛的法律调整和变更。你经常可以看到这些世界上最富有的人最黑暗的一面。”埃斯托尔说。

开曼群岛的公司很神秘。因为绝大多数金融机构不做广告,而是躲在玻璃镜墙后面,努力为客户服务。这些跨国公司也很低调,在一栋五层楼的大楼里隐藏了18000多家公司。在中国设立分支机构有两个主要目的,一个是为了避税,另一个是为了绕过中国的更高门槛,为海外上市提供便利。根据Estol的说法,大公司为了避税而设立离岸公司,这对中下阶层公民是不公平的。

开曼群岛的生活很愉快,从参加鸡尾酒会到像电影明星一样开着敞篷豪华车旅行,但在埃斯托看来,这个岛上“大片”的结局不会令人满意。2019年,《开曼群岛经济实体法》正式实施,旨在清理在辖区内注册但不开展核心业务的空壳公司,以防止它们成为跨境避税的渠道。目前,世界上已有100多个国家承诺实施共同纳税申报标准,并推动国家间税收信息的自动交换。“我也希望尽我的一份力量来消除这个世界上的不公平和不公正。”埃斯托尔说。

中国新闻周刊2020年第32期

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